Mandagsmirakel

"Så snart han kom hjem, jeg visste at et stykke av ham manglet, og det var vanskelig for meg at hans nye kone ikke kunne fylle det tomrummet, "forteller Jessica PetAnimalsBlog.

Hullet i Sam var tydelig hundformet. Han hadde tilbrakt de foregående 19 månedene med Belle T634, en kontraktsarbeidshund utdannet til å snuse ut improviserte eksplosive enheter (IEDs). Paret endte sammen etter at Sam, frisk av sin første utplassering, hørte om en mulighet han ikke kunne passere. Han vokste opp med Labs på sin families gård. "De forsøkte å finne marinere som hadde tidligere erfaring med hunder - hadde bodd med hunder eller hadde jaktet med hunder," forklarer Sam.

Etter å ha uttrykt interesse, har hunden elsker ble valgt for et hundetrening med en privat entreprenør ansatt av militæret. Belle, en høyt drevet, rask fot Lab var den perfekte partner for Marine med bakgrunn i langdistanse.

De trente deretter sammen for et år i North Carolina, og vunnet "Top Dog Award" i sin utdannelsesklasse før deployering til Afghanistan. De to jobbet som en for å beskytte sine medmennesker, men Sam klarte å opprettholde et visst nivå av følelsesmessig avstand fra hundens partner.

"Du kommer dit og vet at hunden er et verktøy. Du er ikke ment for å elske opp på hunden, eller [legge] sentimental verdi til hunden fordi det forverrer treningen, "forklarer han, og legger til at den daglige rutinen for å rense Belle kennel, fôring og opprettholde trening henne var bra for sin moral.

"Jeg tror det gjorde min andre distribusjon mye lettere, selv om jeg måtte jobbe hardere og lengre," sier han. "Det var en jobb i mange dager, men det var en veldig positivt sindsløs karriere fordi jeg ikke måtte sitte der med all ledig tid som en uten hund hadde og tenkte hjemme."

Midt i alle oppdrag og hard opplæring, hadde Sam og Belle noen ganger anledning til å ha litt moro. Da en gruppe britiske hundehandlere fra en nærliggende leir inviterte de amerikanske hundene til å konkurrere i en skiskyting, visste Sam at Belle igjen ville være toppen hunden. «Jeg lo og sa:« Det vil ikke være en konkurranse , men vi kommer til å være der, "forteller Sam, og husker hvordan han og Belle tok førsteplassen på flere minutter til tross for et gjennomvåt kurs.

Til slutt vokste ørkenenes kveldene koldere, med temperaturer som dyppet mellom 5 og 9 grader F. Da snøen falt, vokste Sam og Belle bånd enda sterkere. «Jeg la henne sove i soveposen med meg», sier han og husker hvordan Belle engang trakk sovepose opp over ham etter at han sovnet før Zippe den opp.

Følte bindingen som ikke kunne ignoreres, Sam søkte å adoptere Belle mens de to fortsatt ble distribuert. Han sier at de fleste handlere gjorde dette, men de visste at det var et langt skudd. Etter sju måneder i Afghanistan, kom Sam og Belle tilbake til amerikansk jord, og Sam returnerte Belle til entreprenøren. "Jeg følte en umiddelbar tomhet," minnes han. "Ifølge Wettsteins er sporing av kontrakt en militær hund ved siden av umulig. En hund med et verdifullt ferdighetssett kan flytte fra militæret til et annet byrå, som TSA eller en politistyrke.

Sam sier at han gjorde to eller tre telefonsamtaler hver uke i flere måneder, og søker stadig oppdateringer om Belles adopsjonsstatus. Han lærte at hunden lider av PTSD - hun ville ikke jobbe med andre håndterere og skulle gå på pensjon. Hvis han kunne fly henne fra kennelen i øst til California, ville hun være hans.

Takket være hjelp fra Mission K9 Rescue, fløy Belle over hele landet for å gjenforene med sin håndterer og møte den andre kjærligheten til sitt liv, Jessica. Selv om det var utfordrende først, lærte Jessica å forholde seg til den pensjonerte militære hunden som var skremt av høye lyder og aldri engang sett en sofa.

I de to årene siden hennes pensjon har Belle gjort store fremskritt med hennes PTSD og er nå fortaler for gjenforening av kontraktsarbeider hunder med sine håndtere som 2016 Militære Pet of the Year og hunder på Deployment Mascot og en Hero Dog Award nominee. Hun tilbringer fjerde juli feirer frihet med familien som kjempet for henne.